¿Puede el surf traer progreso a la empobrecida comunidad salvadoreña?

¿Puede el surf traer progreso a la empobrecida comunidad salvadoreña?

América Central es una vasta zona de contrastes: paraísos naturales y conflictos político – sociales coexisten, pero lejos de lo que se podría entender como “equilibrio”. La pobreza y marginalidad es un común denominador entre sus gentes. Sin embargo, hay comunidades que son ejemplo de crecimiento y desarrollo, tal como sucede en El Zonte, El Salvador.

En esta oportunidad, Axel Preuss-Kuhne comparte la historia de Marcelo Castellanos, surfista, empresario y emprendedor social, que a través del surfing desarrolla proyectos sociales en su localidad. La historia de Marcelo es contada por Jasmina Kelemen, en su artículo Can surfing lift all boats in one impoverished Salvadoran community?, publicado el 18 de agosto de 2018 en el sitio web csmonitor.com.

 

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Marcelo Castellanos: Un ejemplo de Emprendedor Social

El Salvador ha estado ganando una reputación de violencia cada vez más grande. Pero en una parte del país, Marcelo Castellanos ha sido fundamental en un esfuerzo innovador para contrarrestar los desafíos.

Marcelo Castellanos tenía 15 años cuando se le ocurrió una idea sobre cómo ayudar a las comunidades empobrecidas de la costa pacífica de El Salvador, donde pasaba todo su tiempo libre surfeando.

El Salvador ya fue reconocido por tener algunos de los mejores “puntos de descanso” en el mundo, para usar un término de surf. Y los surfistas en pos de la ola perfecta no se dejaron intimidar por la guerra civil que aconteció en el pasado de este país. Entonces, ¿por qué no usar las olas como una forma de atraer asistencia externa?. El joven Castellanos envió un correo electrónico a una organización internacional de surf y le preguntó si podía comenzar un proyecto local. El grupo respondió cortésmente, pero le preguntó si primero había hablado con sus padres, recuerda con una sonrisa.

Más de una década después, ese otrora precoz adolescente está preparado para el desafío de llevar visitantes a un país que ahora tiene una de las tasas de homicidios más altas del mundo. Esta vez, tiene inversionistas que apuestan a que las olas de primer nivel, las instrucciones superiores de navegación y las adaptaciones listas para Instagram serán irresistibles para los surfistas y los viajeros.

Y así, Puro Surf Hotel y Performance Academy abrieron en noviembre pasado en la ciudad salvadoreña de El Zonte. Pero la idea no se detiene allí. Junto con Glasswing International, una organización sin fines de lucro que apoya proyectos de desarrollo comunitario en toda América Central, Castellanos ha implementado un programa de actividades extracurriculares para estudiantes y padres en la escuela pública local. Las actividades abordan las prioridades planteadas por los residentes y se financian con los ingresos de la operación de surf.

“Siempre tuve la visión de hacer algo positivo para mi país”, dice Castellanos. “No quiero dejar a nadie atrás”.

 

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Participación de la comunidad

Hijo de una familia local prominente, Castellanos creció privilegiado en la ciudad capital, San Salvador, pero se vio profundamente afectado por la pobreza que encontró a 45 minutos de distancia.

El Zonte, sin embargo, no sufre directamente de la violencia de pandillas que golpea a gran parte de El Salvador. Aún así, la falta de oportunidades empuja a los jóvenes a dejar la escuela y el hogar, y los hace vulnerables.

Puro Surf se encuentra sobre un acantilado cuya base es una playa de arena negra. Las olas de tres metros se curvan consistentemente en un hueco perfecto que parece despegarse a lo largo de la playa antes de estrellarse con un rugido en la costa rocosa. Incluso antes de adquirir el terreno para el hotel, Castellanos y su socio comercial, Pedro Querejeta, seguían adelante con un plan para integrar a la comunidad en su empresa.

“La parte social era nueva para mí”, dice el Sr. Querejeta, un desarrollador inmobiliario originario de Miami. “Pero sabía por experiencia que no hay negocio que sea exitoso si no cuenta con el respaldo de la comunidad”.

Con ese fin, Puro Surf buscó la pericia de Glasswing. Las actividades que han resultado en la escuela incluyen clubes para estudiantes enfocados en inglés, robótica y teatro musical, y clases de planificación financiera para adultos.

Muchas empresas logran incluir la palabra “sostenible” en su declaración de misión, pero en el caso de Puro Surf, el concepto de sostenibilidad está plenamente incorporado, dice Celina de Sola, una de las fundadoras de Glasswing. Además, otras empresas abordan el desarrollo de la comunidad como algo caritativo, y por eso es lo primero que recortan de su presupuesto, dice ella. Para Puro Surf, es estratégico.

 

Un proyecto de perro robótico

Durante una visita reciente a la escuela, en el laboratorio de computación -muy bien equipado- cinco adolescentes se amontonan sobre un perro robótico que han construido a partir de partes de Lego Mindstorms. Entrenaron al cachorro electrónico para mendigar, pero eso fue sólo por diversión. Su enfoque está en una competencia regional que se avecina.

Se ha demostrado que los clubes extracurriculares de Glasswing en El Salvador tienen un “impacto positivo estadísticamente significativo” para los estudiantes, incluyendo puntajes mejorados de matemáticas y ciencias y menor ausentismo, según un estudio de la Pontificia Universidad Católica de Chile en 2016. Y las clases aquí también han mostrado resultados. Un gran problema para la escuela es la deserción, donde en algunos años aproximadamente 50 estudiantes han abandonado la escuela, de acuerdo con Saúl Díaz, director de currículo de la institución educativa en El Zonte. El año pasado fue el primero en sus cuatro años allí que ningún estudiante abandonó, algo que atribuye a los programas ofrecidos por Puro Surf y Glasswing. “Si quieren unirse a los clubes, tienen que estar en la escuela”, dice Díaz.

Cerca de allí, María Cristina Menjívar de Guerra emite un sonido mientras su hijo de 7 años se para en un escenario al aire libre siguiendo el ejemplo de las chicas mayores en su coro. La Sra. Menjivar dice que la escuela nunca antes había tenido actividades divertidas para los niños, y los clubes los mantienen ocupados.

“Hay niños mayores que ahora ya no los ves en la calle porque están entretenidos”, dice.

 

Clubes para madre e hija

Menjivar selecciona programas para niñas y madres que se quedan en casa como ella. El club de niñas, dice ella, le da espacio a su hija de 14 años para plantear cuestiones que son demasiado incómodas para hablar en casa. Menjivar comenzó a asistir al club de finanzas, lo que la inspiró a comenzar un pequeño negocio de venta de huevos de codorniz. Ella espera hacer de Puro Surf un cliente ya que intenta abastecer localmente los productos y mariscos que se sirven en Covana Kitchen, su restaurante al aire libre.

Estos esfuerzos hacen la diferencia, dice Menjivar. “La mayor preocupación aquí es la falta de empleos. El país está en mal estado económicamente “, dice ella. Su hija espera mejorar sus habilidades lingüísticas con la práctica en el club de inglés y poder encontrar un trabajo en El Zonte, en el sector turismo.

Si Castellanos se sale con la suya, para cuando la hija de Menjivar esté buscando trabajo, El Zonte y las playas de los alrededores serán un imán para el turismo y una parada oficial en el circuito profesional de la World Surf League. La academia de surf ya está ganando interés entre los surfistas profesionales que se dejan seducir no sólo por los huecos de 300 pies sino también por lo fácil que es llegar a El Zonte. La comentarista de WSL, Rosy Hodge le dijo a sus casi 70.000 seguidores de Instagram que tuvo un momento “épico” aquí.